Los oncólogos y hematólogos de Rocky Mountain Cancer Centers (RMCC) pueden determinar que la quimioterapia debe formar parte del plan de tratamiento del cáncer de un paciente. La quimioterapia existe desde la década de 1950 y sigue siendo uno de los tratamientos más eficaces para muchos tipos de cáncer. Cuanto más sepa sobre el tratamiento, incluidos los diferentes tipos de quimioterapia, cómo funciona la quimioterapia y qué puede esperar, mejor preparado estará para someterse al tratamiento de quimioterapia.

La quimioterapia se utiliza para tratar el cáncer deteniendo o ralentizando el crecimiento de las células cancerosas. Las células no cancerosas crecen y mueren de forma controlada. El cáncer se produce cuando las células anormales se dividen y multiplican rápidamente creando más células anormales, o cancerosas, en el cuerpo. Cuando un paciente recibe quimioterapia suele haber efectos secundarios porque el tratamiento también frena el crecimiento de las células sanas. Las células no cancerosas suelen repararse por sí mismas después de la quimioterapia.

El tipo de quimioterapia que recibe un paciente depende de una serie de factores, como el tipo de cáncer diagnosticado, la localización del cáncer en el cuerpo y otros factores específicos del paciente. Sus especialistas en atención oncológica elaborarán un plan de tratamiento recomendado y personalizado para usted. 

En algunos casos, la quimioterapia por sí sola es suficiente para eliminar el cáncer del cuerpo, pero es más habitual que se utilice junto con otros tratamientos, como la radioterapia o la cirugía. Todo depende del tamaño y el tipo de cáncer.

¿Cómo funciona la quimioterapia?

Para entender cómo funciona la quimioterapia, es importante comprender primero las células cancerosas. Las células cancerosas son células anormales que crecen y se dividen a gran velocidad, destruyendo las células y los tejidos normales circundantes.

Los médicos especializados en esta forma de terapia -llamados oncólogos médicos- desarrollarán un plan de tratamiento que incluya uno o más tipos de fármacos quimioterapéuticos, o citostáticos. Los citostáticos actúan atacando el ADN de las células de crecimiento rápido para matarlas o impedir que se dividan. Sin embargo, los citostáticos no pueden distinguir entre las células cancerosas de crecimiento rápido y otras células normales de crecimiento rápido, por lo que atacan a ambas. Algunas de las células normales de crecimiento rápido son las células sanguíneas, las que recubren la boca y las que hacen crecer el pelo. Dado que la quimioterapia puede atacar esas células normales, puede provocar efectos secundarios no deseados, como fatiga, náuseas y caída del cabello.

Tipos de quimioterapia

En la actualidad hay más de 100 fármacos de quimioterapia en el mercado diseñados para atacar las células cancerosas, pero no todos funcionan de la misma manera. Algunos atacan el ADN de las células para eliminarlas, mientras que otros cortan el suministro de sangre a las células para impedir que crezcan y se dividan. Dado que las células cancerosas se adaptan y pueden aprender a eludir estos fármacos, se puede prescribir más de un fármaco de quimioterapia a la vez o se prescriben fármacos en sucesión para maximizar sus efectos sobre las células cancerosas. Se utilizan diferentes tipos de quimioterapia para:

  • Eliminar las células cancerosas del cuerpo
  • Retardar el crecimiento de un cáncer y evitar que se extienda
  • Reducir las posibilidades de que el cáncer vuelva a aparecer
  • Eliminar las células cancerosas que han hecho metástasis o se han extendido a otras partes del cuerpo
  • Aliviar los síntomas del cáncer

Los fármacos de quimioterapia se administran tradicionalmente y con mayor frecuencia por vía intravenosa (en las venas del paciente) en un entorno clínico. Sin embargo, existen varias formas de quimioterapia oral, que se pueden autoadministrar en casa tomando una píldora, dependiendo del tipo de cáncer. Su proveedor de atención médica le explicará si esta es una opción para usted. Si se le prescribe quimioterapia oral, Rocky Mountain Cancer Centers ofrece la posibilidad de dispensar los fármacos de quimioterapia oral en sus instalaciones, lo que significa que no tiene que desplazarse a una farmacia para que le surtan la receta.

Se han desarrollado formas especializadas de quimioterapia para tratar tipos específicos de cáncer. Obtenga más información sobre la quimioterapia especializada para el cáncer de mama, el cáncer de pulmón y el cáncer colorrectal.