Cómo se utilizan los trasplantes de médula ósea para tratar los cánceres hematológicos

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Cómo se utilizan los trasplantes de médula ósea para tratar los cánceres hematológicos

Los trasplantes de médula ósea son un tipo especial de tratamiento que se recomienda a los pacientes que padecen determinados tipos de cáncer y enfermedades de la sangre. Aunque no suele utilizarse como primera línea de tratamiento, este procedimiento ayuda a estimular la producción de células sanguíneas sanas mediante la infusión de células madre en la médula ósea. También puede oír hablar de un trasplante de médula ósea denominado trasplante de células madre. 

Cómo se relacionan los cánceres de la sangre con la médula ósea y la producción de células madre

Los cánceres de la sangre se denominan a veces "cánceres hematológicos" y suelen empezar en la médula ósea, que es la fuente de las células sanguíneas. Cuando las células sanguíneas empiezan a crecer de forma anormal, desplazan a las células sanas. A veces esto ocurre lentamente y en otros casos es un proceso mucho más rápido. 

A medida que más y más células anormales interfieren en el funcionamiento de las células sanguíneas normales, empiezan a aparecer los síntomas.

Algunos tipos comunes de cáncer de la sangre son:

  • Linfoma. El linfoma, que constituye la mayor categoría de cánceres hematológicos, afecta a las células inmunitarias denominadas linfocitos, un tipo de glóbulo blanco. Estas células se encuentran en los ganglios linfáticos, el bazo, el timo y la médula ósea. Existen dos tipos principales de linfomas: el linfoma no Hodgkin y el linfoma de Hodgkin. El linfoma no Hodgkin es el tipo más común de linfoma. 
  • Leucemia. Este tipo de cáncer se inicia en la médula ósea y afecta a los glóbulos blancos, los glóbulos rojos y las plaquetas. 
  • Mieloma múltiple. Este tipo de cáncer se origina en las células plasmáticas de la sangre, que son un tipo de glóbulos blancos. 

La mayoría de los cánceres hematológicos requieren tratamiento, aunque si son de crecimiento lento (indolentes) puede no ser necesario iniciarlo inmediatamente. Cuando los tratamientos son necesarios, suele haber un régimen de oncología médica que se sabe que funciona bien para muchos pacientes con ese tipo de cáncer de la sangre. Suele incluir tratamientos como la quimioterapia y la terapia dirigida. 

Sin embargo, la quimioterapia y la terapia dirigida no siempre son eficaces. En ese caso, es posible recurrir a un trasplante de médula ósea para "restablecer" la capacidad del organismo de producir células sanguíneas sanas. 

¿Qué es un trasplante de médula ósea?

El trasplante de médula ó sea también se denomina a veces trasplante de células madre o trasplante de células madre hematopoyéticas. Esta práctica consiste en infundir médula ósea sana o células madre para ayudar a estimular la producción de células sanguíneas sanas y normales. A continuación se realiza el trasplante para sustituir estas células anormales por otras sanas. 

Existen dos tipos principales de trasplante de médula ósea: el autólogo y el alogénico. El trasplante autólogo utiliza las células madre del propio paciente. Se extraen las células madre del paciente, se filtran y se devuelven. 

Un trasplante alogénico utiliza células madre de un donante.

Preparación para el trasplante de médula ósea

Antes del trasplante de médula ósea, el paciente suele recibir altas dosis de quimioterapia. El objetivo de este tratamiento es destruir las "células madre" actuales, que son los componentes básicos de las futuras células sanguíneas. Durante este tiempo, los pacientes son muy vulnerables a cualquier infección vírica o bacteriana porque su sistema inmunitario se ha reducido. 

También está el proceso de encontrar el donante adecuado si se va a necesitar un trasplante alogénico. Algunos pacientes pueden recibir células madre de un hermano u otro familiar, pero para otros puede ser un proceso difícil. Habrá que encontrar un donante de células madre a través de registros internacionales de personas dispuestas a donar células madre a alguien que las necesite. 

¿Cómo se recogen las células madre para el trasplante?

Las células madre pueden extraerse del donante o del paciente mediante varios procesos diferentes. Uno de los métodos consiste en recoger células madre que ya circulan por la sangre. Es lo que se denomina células madre de sangre periférica. Este proceso consiste en conectarse a una máquina que extrae sangre de la vena, separa las células madre y vuelve a introducir el plasma restante en otra vena. 

Otro método consiste en extraer las células madre directamente de la médula ósea. En este proceso, se coloca una aguja en el centro de un hueso y se extrae la médula ósea. Este procedimiento se lleva a cabo en un quirófano y se utiliza un anestésico para que el donante no sienta dolor durante el procedimiento. 

Una vez que las células madre están listas y el paciente ha recibido la quimioterapia o las terapias preparatorias que necesitará, es el momento de la infusión. Las células madre se administran a través de la vía central o catéter que también se utiliza para administrar la quimioterapia. Las células madre se desplazarán de forma natural a la médula ósea, donde deberían empezar a crecer nuevas células sanguíneas sanas. 

¿Cómo se sabe si el trasplante ha tenido éxito?

La forma más habitual de saber si el trasplante está funcionando es controlar los recuentos sanguíneos. ¿Los recuentos de glóbulos rojos, glóbulos blancos y plaquetas están volviendo a niveles normales? Si es así, ¡las células madre trasplantadas están haciendo su trabajo!

Controlar la presencia de su cáncer suele ser el objetivo de un trasplante de médula ósea/células madre. Algunos tipos de cáncer, como algunos tipos de leucemia y linfoma, pueden curarse con un trasplante de células madre. Otros pueden entrar en remisión, es decir, no mostrar signos de cáncer, pero podrían reaparecer en el futuro. 

Su equipo de oncología le pedirá que vuelva a hacerse pruebas para asegurarse de que los recuentos sanguíneos mejoran y de que no hay signos de cáncer en la sangre. No deje de acudir a estas citas.

Efectos secundarios del trasplante de médula ósea

El mayor riesgo para los pacientes que se someten a un trasplante de médula ósea es el desarrollo de una infección. Dado que el sistema inmunitario está muy debilitado por la quimioterapia previa al trasplante, transcurridas unas semanas después del trasplante, el sistema inmunitario empieza a funcionar de nuevo. Aunque el mayor riesgo de desarrollar una infección está en las dos primeras semanas, seguirá teniendo un mayor riesgo de infecciones durante un año o más después. 

Existen otros efectos secundarios, principalmente derivados de las altas dosis de quimioterapia, que pueden incluir llagas en la boca, problemas estomacales como náuseas y vómitos, diarrea, caída del cabello y pérdida de peso. Estos efectos suelen mejorar a medida que pasa el tiempo y las células madre empiezan a regenerarse.

Cuidados postrasplante y seguimiento

Las tasas de éxito de los trasplantes de médula ósea dependen de varios factores, como el tipo de trasplante, el tipo de cáncer y el estado general de salud. Los pacientes necesitarán un seguimiento a largo plazo para vigilar la reaparición del cáncer y otras complicaciones. Para muchos pacientes, los trasplantes de médula ósea son una gran opción para ayudar a prevenir la progresión del cáncer y mejorar las probabilidades de supervivencia. Su oncólogo le indicará si el tratamiento recomendado para un cáncer de la sangre es un trasplante de médula ósea. 

Si usted o un ser querido ha sido diagnosticado de linfoma, leucemia, mieloma o una enfermedad no cancerosa como la anemia aplásica, nuestro equipo de oncólogos hematólogos está a su disposición para ofrecerle un plan de tratamiento recomendado. También están disponibles para segundas opiniones.

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